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超新星爆发前(左)和爆发后(右)的伪彩色图像。左图是4米望远镜上的暗能量相机拍摄。右图是1米LCOGT望远镜网络拍摄。东苏勃从中国科学院国家天文台有偿使用国外望远镜计划(TAP)获得了1米LCOGT望远镜网络的观测时间。(左图由暗能量巡天项目提供。右图由本杰明·夏皮和“全天自动超新星搜索项目”团队制作)

史上最强超新星爆发ASASSN-15lh的想像图。该图示意了从超新星宿主星系中一颗距离ASASSN-15lh约1万光年的行星上观看ASASSN-15lh爆发的情景。(图片制作:北京天文馆马劲)

原标题:天文学家观测到有史以来最强超新星爆发

新华社华盛顿1月14日电(记者林小春) 由中国北京大学研究员东苏勃领导的一个国际研究团队14日宣布,他们观测到人类历史上记载的迄今最强的超新星爆发,其爆发强度超过典型超新星约两百倍,是上一个纪录保持者的两倍以上。

超新星爆发是恒星走到生命终点时发生的剧烈爆发现象。而这颗名为ASASSN-15lh超新星的最高亮度相当于5700亿个太阳。如果这个数字还不能让您感到吃惊,那么想象一下,整个银河系千亿颗恒星的总亮度也不过是它亮度的二十分之一。

“天上(看起来)最亮的恒星是天狼星,距离我们8.6光年,而这颗超新星距离我们38亿光年。如果这颗超新星在天狼星的距离爆发,那么从地球看上去它几乎会跟太阳一样亮,”东苏勃在接受新华社记者采访时进一步解释说,“由于它辐射的能量太高,目前的超新星理论难以对它的爆发机制和能量来源给予令人满意的解释。”

这项研究当天发表在新一期美国《科学》杂志上。

这颗超新星是在2015年6月由两架14厘米口径的望远镜发现的。这两架望远镜位于智利安第斯山脉托洛洛山顶,属于美国俄亥俄州立大学牵头的“全天自动超新星搜索项目”的一部分。在发现当天,东苏勃便分享有关信息,引起天文学界强烈兴趣,世界上诸多大型望远镜马上开始后续观测。

很快,东苏勃的团队便获得了ASASSN-15lh的第一条谱线,但它远异于“全天自动超新星搜索项目”已发现的200多颗超新星,这在当时令研究人员极度困惑。后经过与美国及智利同行讨论,东苏勃意识到,该超新星可能属于罕见的极亮型超新星,这一推断最终被南非一架巨型望远镜的观测证实。

ASASSN-15lh属于罕见的“贫氢极亮型超新星”家族中的一员,它剧烈爆发所产生的抛射物中探测不到宇宙中含量最为丰富的氢元素。除了爆发强度惊人外,它的温度也远高于其他极亮超新星。另外,以往发现的极亮超新星多在黯淡的矮星系中,但该超新星的宿主星系比银河系还要亮数倍。

研究人员还推测,ASASSN-15lh超强爆发的动力可能来自在其中心遗留的一颗有着极强磁场、并飞速自转的中子星,或者来自由极高质量恒星爆发产生的放射性元素衰变,这些放射性元素的质量为太阳的数十倍。

东苏勃说:“ASASSN-15lh的发现对超新星爆发理论提出了一个全新挑战。它可能会引发对极亮超新星整体的理论创新和更多的观测。”

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